Why doesn’t Argentina have more Black players in the World Cup? / Por qué Argentina no tiene más jugadores negros en el Mundial?

Perspective by Erika Denise Edwards
Erika Denise Edwards is the author of the award-winning book “Hiding in Plain Sight: Black Women, the Law and the Making of a White Argentine Republic” and an associate professor at the University of Texas at El Paso.
December 8, 2022 at 6:00 a.m. EST

Due to an editing error, an earlier version of this piece noted that roughly one percent of the Argentinian population was Black according to a 2010 government released census. While the number of Black people cited was accurate, the percentage was actually far less than one percent and the piece has been amended to state that.

As fans keep up with Argentina’s success in this year’s World Cup, a familiar question arises: Why doesn’t Argentina’s team have more Black players? In stark contrast to other South American countries such as Brazil, Argentina’s soccer team pales in comparison in terms of its Black representation.

The observation is not a new one. In 2014, observers hurled jokes about how even Germany’s soccer team had at least one Black player, while it appeared that Argentina had none during that year’s World Cup Final. In 2010, Argentina’s government released a census that noted 149,493 people, far less than one percent of the country, was Black. For many, that data seemed to confirm that Argentina was indeed a White nation.

But roughly 200,000 African captives disembarked on the shores of the Río de la Plata during Argentina’s colonial period, and, by the end of the 18th century, one-third of the population was Black. Indeed, not only is the idea of Argentina as a White nation inaccurate, it clearly speaks to a longer history of Black erasure at the heart of the country’s self-definition.

Argentines have several myths that purportedly “explain” the absence of Black Argentines.

Perhaps the first and most popular of those myths has been that Black men were used as “cannon fodder” resulting in a massive death toll during wars throughout the 19th century. Revolutionary armies, for example, conscripted enslaved people to fight in Argentina’s wars of independence (1810-1819) against Spanish forces, with the promise of freedom after serving for five years.

But rather than dying on the battlefield, many simply deserted and opted to not return to their place of birth, as the historian George Reid Andrews has argued. Roll calls reveal that in 1829 the Afro-Argentine Fourth Cazadores military unit lost 31 soldiers to death and 802 to desertions. Some of these men relocated as far north as Lima, Peru. While some died and some departed, others returned home. Census data from Buenos Aires, Argentina’s most populous city, reveal its African-descended population more than doubled in size from 1778 to 1836.

Another myth argues that because of the high death toll of Black men caused by the 19th-century wars, Black women in Argentina had no choice but to marry, cohabitate with or form relationships with European men — leading to the “disappearance” of Black people. Miscegenation, or interracial mixing, over several generations is thought to have taken its toll, creating a physically lighter and Whiter population. In this telling, Black women were mere victims of an oppressive regime that dictated every aspect of their lives.

But more recent studies have instead revealed that some Black women in Argentina made concerted decisions to pass as White or Amerindian to obtain the benefits afforded by whiteness for their children and themselves. Taking advantage of various legal policies, some Black women, such as Bernabela Antonia Villamonte, could be born into captivity and die not only free but labeled as a White woman.

Other myths for the lack of Black representation in Argentine culture have focused on the outbreak of disease, especially yellow fever in 1871. Some argued that many Black Argentines were unable to move out of heavily infected areas of Buenos Aires due to their poverty and they succumbed to disease. This, too, has been debunked, as data shows that outbreaks did not kill off the Black population at higher rates than other populations.

These and other myths about Black “disappearance” in Argentina serve to obscure several of the nation’s most enduring historical legacies.

In reality, Argentina has been home to many Black people for centuries — not only the population of enslaved people and their descendants, but immigrants. Cape Verdeans began migrating to Argentina in the 19th century with their Portuguese passports and then entered the nation in larger numbers during the 1930s and 1940s seeking employment as mariners and dock workers.

But White Argentine leaders such as Domingo Faustino Sarmiento, ex-president of Argentina (1868-1874), crafted a different narrative to erase Blackness because they equated modernity with whiteness. Sarmiento wrote “Facundo: Civilization and Barbarism” (1845), which detailed Argentina’s “backwardness” and what he and others perceived as the need to become “civilized.” He was among those who shared a vision for the nation that associated it more strongly with European, rather than African or Amerindian, heritage.

Argentina abolished slavery in 1853 in most of the country and in 1861 in Buenos Aires. With its history of slavery behind it, Argentina’s leaders focused on modernization, looking to Europe as the cradle of civilization and progress. They believed that to join the ranks of Germany, France and England, Argentina had to displace its Black population — both physically and culturally.

In many ways, this was not unique to Argentina. This whitening process was attempted throughout much of Latin America, in places such as Brazil, Uruguay and Cuba

What makes Argentina’s story unique in this context, however, is that it was successful in its push to build its image as a White country.

For example, in the 1850s, the political philosopher and diplomat Juan Bautista Alberdi, who was perhaps best known for his saying “to govern is to populate,” promoted White European immigration to the country. Argentine president Justo José de Urquiza (1854-60) supported Alberdi’s ideas and incorporated them in the country’s first constitution. Amendment 25 clearly stated: “The federal government shall foster European immigration.”

In fact, ex-president Sarmiento remarked toward the end of the 19th century: “Twenty years hence, it will be necessary to travel to Brazil to see Blacks.” He knew that Black Argentines existed but suggested that the country would not recognize them for long. Argentina’s landscape was soon transformed, as 4 million European immigrants answered the government’s call to migrate between 1860 and 1914. That clause remains in Argentina’s constitution today.

As for the nation’s Black and Amerindian populations who were in Argentina before this mass European immigration, many began to strategically identify as White if they could “pass” or to settle into more ambiguous racial and ethnic categories.

These categories included criollo (pre-immigrant background often affiliated with Spanish or Amerindian ancestry), morocho (tan-colored), pardo (brown-colored) and trigueño (wheat-colored). While these labels ultimately cast them as “Others,” they also helped dissociate them from blackness at a time when that was a state imperative.

Despite a history and its remnants that have sought to erase Blackness from the nation, Argentina’s Black population remains, and more people of African descent have been migrating there.

Today, Cape Verdean immigrants and their descendants number 12,000 to 15,000 and primarily live in the Buenos Aires area. In the 1990s and 2000s, West Africans began migrating to Argentina in larger numbers, as Europe tightened its immigration laws. While the census revealed that Argentina housed nearly 1,900 African-born nationals in 2001, that number had nearly doubled by 2010. Over the past 10 years, African descendants from other Latin American countries such as Brazil, Cuba and Uruguay have also increasingly entered Argentina seeking economic opportunities.

This history makes clear that while Argentina’s soccer team may not include people of African descent, or perhaps people that most would view as Black, it is not a “White” team either.

While Argentina has collapsed racial categories in its quest to be seen as a modern, White nation, the presence of people described as morocho nods to this history of Black and Indigenous erasure. Morocho, an inoffensive label, continues to be used in Argentina today. This term, which references those who are “tan-colored,” has been used as a way of distinguishing non-White people.

Perhaps the most famous morocho in Argentina is soccer legend Diego Maradona, who came to prominence in the 1980s and 90s. The country had three days of national mourning when he passed away in November 2020. This non-White legend became the face of Argentine soccer and, ironically, a “White nation.”

Various players on the team today are likely to be described as morocho in Argentina. Understanding this history reveals an Argentina that is far more diverse than many people often associate it with. It also points to the concerted efforts to erase and minimize Blackness in attempts to create what many of the nation’s leaders perceived as a modern nation.


Perspectiva de Erika Denise Edwards
Erika Denise Edwards es autora del libro premiado “Escondiendo a simple vista: mujeres negras, la ley y la creación de una república argentina blanca” y profesora asociada en la Universidad de Texas en El Paso.
8 de diciembre de 2022 a las 6:00 a. m. EST

Debido a un error de edición, una versión anterior de este artículo señaló que aproximadamente el uno por ciento de la población argentina era negra según un censo publicado por el gobierno en 2010. Si bien la cantidad de personas negras citadas era precisa, el porcentaje en realidad era mucho menos del uno por ciento y el artículo se modificó para indicarlo.

A medida que los fanáticos se mantienen al día con el éxito de Argentina en la Copa del Mundo de este año, surge una pregunta familiar: ¿Por qué el equipo de Argentina no tiene más jugadores negros? En marcado contraste con otros países sudamericanos como Brasil, el equipo de fútbol de Argentina palidece en comparación con su representación negra.

La observación no es nueva. En 2014, los observadores bromearon sobre cómo incluso el equipo de fútbol de Alemania tenía al menos un jugador negro, mientras que Argentina parecía no tener ninguno durante la final de la Copa del Mundo de ese año. En 2010, el gobierno de Argentina publicó un censo que señaló que 149.493 personas, mucho menos del uno por ciento del país, eran negros. Para muchos, ese dato parecía confirmar que Argentina era efectivamente una nación blanca.

Pero aproximadamente 200.000 cautivos africanos desembarcaron en las orillas del Río de la Plata durante el período colonial de Argentina y, a fines del siglo XVIII, un tercio de la población era negra. De hecho, la idea de Argentina como una nación blanca no solo es inexacta, sino que habla claramente de una historia más larga de borrado negro en el corazón de la autodefinición del país.

Los argentinos tienen varios mitos que supuestamente “explican” la ausencia de argentinos negros.

Quizás el primero y más popular de esos mitos ha sido que los hombres negros fueron utilizados como “carne de cañón”, lo que resultó en un número masivo de muertos durante las guerras a lo largo del siglo XIX. Los ejércitos revolucionarios, por ejemplo, reclutaron esclavos para luchar en las guerras de independencia de Argentina (1810-1819) contra las fuerzas españolas, con la promesa de libertad después de cinco años de servicio.

Pero en lugar de morir en el campo de batalla, muchos simplemente desertaron y optaron por no regresar a su lugar de nacimiento, como ha argumentado el historiador George Reid Andrews. Los pases de lista revelan que en 1829 la unidad militar Afroargentina Cuarta Cazadores perdió 31 soldados por muerte y 802 por deserción. Algunos de estos hombres se mudaron tan al norte como Lima, Perú. Mientras algunos morían y algunos partían, otros regresaban a casa. Los datos del censo de Buenos Aires, la ciudad más poblada de Argentina, revelan que su población afrodescendiente se duplicó con creces entre 1778 y 1836.

Otro mito sostiene que debido al alto número de muertes de hombres negros causado por las guerras del siglo XIX, las mujeres negras en Argentina no tuvieron más remedio que casarse, cohabitar o entablar relaciones con hombres europeos, lo que llevó a la “desaparición” de los negros. . Se cree que el mestizaje, o la mezcla interracial, durante varias generaciones ha cobrado su precio, creando una población físicamente más ligera y más blanca. En este relato, las mujeres negras eran meras víctimas de un régimen opresivo que dictaba todos los aspectos de sus vidas.

Pero estudios más recientes han revelado, en cambio, que algunas mujeres negras en Argentina tomaron decisiones concertadas para hacerse pasar por blancas o amerindias para obtener los beneficios que la blancura les brinda a sus hijos y a ellas mismas. Aprovechando varias políticas legales, algunas mujeres negras, como Bernabela Antonia Villamonte, podrían nacer en cautiverio y morir no solo libres sino etiquetadas como una mujer blanca.

Otros mitos sobre la falta de representación negra en la cultura argentina se han centrado en el brote de enfermedades, especialmente la fiebre amarilla en 1871. Algunos argumentaron que muchos argentinos negros no pudieron salir de las áreas muy infectadas de Buenos Aires debido a su pobreza y sucumbieron. a la enfermedad Esto también ha sido desacreditado, ya que los datos muestran que los brotes no mataron a la población negra a tasas más altas que otras poblaciones.

Estos y otros mitos sobre la “desaparición” negra en Argentina sirven para oscurecer varios de los legados históricos más perdurables de la nación.

En realidad, Argentina ha sido el hogar de muchos negros durante siglos, no solo la población de personas esclavizadas y sus descendientes, sino inmigrantes. Los caboverdianos comenzaron a migrar a Argentina en el siglo XIX con sus pasaportes portugueses y luego ingresaron a la nación en mayor número durante las décadas de 1930 y 1940 en busca de empleo como marineros y trabajadores portuarios.

Pero los líderes argentinos blancos como Domingo Faustino Sarmiento, ex presidente de Argentina (1868-1874), elaboraron una narrativa diferente para borrar la negritud porque equipararon la modernidad con la blancura. Sarmiento escribió “Facundo: civilización y barbarie” (1845), que detallaba el “atraso” de Argentina y lo que él y otros percibían como la necesidad de “civilizarse”. Fue uno de los que compartía una visión de la nación que la asociaba más fuertemente con la herencia europea, en lugar de africana o amerindia.

Argentina abolió la esclavitud en 1853 en la mayor parte del país y en 1861 en Buenos Aires. Con su historia de esclavitud detrás, los líderes de Argentina se enfocaron en la modernización, mirando a Europa como la cuna de la civilización y el progreso. Creían que para unirse a las filas de Alemania, Francia e Inglaterra, Argentina tenía que desplazar a su población negra, tanto física como culturalmente.

En muchos sentidos, esto no fue exclusivo de Argentina. Este proceso de blanqueamiento se intentó en gran parte de América Latina, en lugares como Brasil, Uruguay y Cuba.

Sin embargo, lo que hace que la historia de Argentina sea única en este contexto es que tuvo éxito en su impulso por construir su imagen como un país blanco.

Por ejemplo, en la década de 1850, el filósofo político y diplomático Juan Bautista Alberdi, quizás mejor conocido por su dicho “gobernar es poblar”, promovió la inmigración de europeos blancos al país. El presidente argentino Justo José de Urquiza (1854-60) apoyó las ideas de Alberdi y las incorporó en la primera constitución del país. La enmienda 25 establece claramente: “El gobierno federal fomentará la inmigración europea”.

De hecho, el expresidente Sarmiento comentó a fines del siglo XIX: “Dentro de veinte años habrá que viajar a Brasil para ver negros”. Sabía que los argentinos negros existían, pero sugirió que el país no los reconocería por mucho tiempo. El panorama de Argentina pronto se transformó, ya que 4 millones de inmigrantes europeos respondieron al llamado del gobierno para migrar entre 1860 y 1914. Esa cláusula permanece en la constitución argentina en la actualidad.

En cuanto a las poblaciones negras y amerindias de la nación que estaban en Argentina antes de esta inmigración europea masiva, muchos comenzaron a identificarse estratégicamente como blancos si podían “pasar” o a establecerse en categorías raciales y étnicas más ambiguas.

Estas categorías incluían criollo (antecedentes preinmigrantes a menudo afiliados a ascendencia española o amerindia), morocho (color canela), pardo (color marrón) y trigueño (color trigo). Si bien estas etiquetas finalmente los calificaron como “Otros”, también ayudaron a disociarlos de la negrura en un momento en que era un imperativo estatal.

A pesar de una historia y sus rezagos que han buscado borrar la negritud de la nación, la población negra argentina permanece, y más afrodescendientes han ido migrando hacia allá.

Hoy en día, los inmigrantes caboverdianos y sus descendientes suman entre 12.000 y 15.000 y viven principalmente en el área de Buenos Aires. En las décadas de 1990 y 2000, los africanos occidentales comenzaron a migrar a Argentina en mayor número, ya que Europa endureció sus leyes de inmigración. Si bien el censo reveló que Argentina albergaba a casi 1.900 ciudadanos nacidos en África en 2001, ese número casi se había duplicado en 2010. En los últimos 10 años, los afrodescendientes de otros países latinoamericanos como Brasil, Cuba y Uruguay también han ingresado cada vez más a Argentina en busca de oportunidades economicas.

Esta historia deja en claro que, si bien el equipo de fútbol de Argentina puede no incluir personas de ascendencia africana, o quizás personas que la mayoría vería como negras, tampoco es un equipo “blanco”.

Si bien Argentina ha colapsado las categorías raciales en su búsqueda por ser vista como una nación blanca moderna, la presencia de personas descritas como morocho asiente a esta historia de borrado de negros e indígenas. Morocho, una etiqueta inofensiva, se sigue utilizando en la Argentina de hoy. Este término, que hace referencia a aquellos que son “de color bronceado”, se ha utilizado como una forma de distinguir a las personas que no son blancas.

Quizás el morocho más famoso de Argentina es la leyenda del fútbol Diego Maradona, quien saltó a la fama en las décadas de 1980 y 1990. El país tuvo tres días de luto nacional cuando falleció en noviembre de 2020. Esta leyenda no blanca se convirtió en la cara del fútbol argentino e, irónicamente, en una “nación blanca”.

Es probable que varios jugadores del equipo actual sean descritos como morochos en Argentina. Comprender esta historia revela una Argentina que es mucho más diversa de lo que muchas personas suelen asociar. También señala los esfuerzos concertados para borrar y minimizar la negritud en un intento de crear lo que muchos de los líderes de la nación percibieron como una nación moderna.